Annette Kellermann La sirène qui a mouillé le maillot pour les droits des femmes

Annette Kellermann
Née avec un handicap, elle en a fait une force. Championne de natation, inspiration féministe, Annette Kellermann a délivré le corps des femmes. Comment ? En popularisant le maillot de bain moderne. Plongeons dans un destin littéralement hollywoodien !

Par Claire Bonnot

Publié le 18 mai 2020 à 15h37, mis à jour le 12 mars 2022 à 16h47

«  Seul un estropié peut comprendre la joie intense que j’ai ressentie. Après avoir appris, je me suis mise à nager, n’importe où, n’importe quand. »

Miss Kellermann voit le jour le 6 juillet 1886 avec les muscles des jambes atrophiés. Son quotidien  ? Porter des bretelles d’acier pour pouvoir marcher. Un handicap qui la fera étonnement plonger dans le grand bain de la natation, conseillée par son médecin.

De l’âge de six ans à l’âge de quinze ans, la petite australienne fortifie ses jambes en nageant et se révèle une baigneuse et une plongeuse née.  

Lycéenne, elle est même recrutée comme « sirène » auprès d’anguilles et de poissons pour assurer le spectacle d’un aquarium.

Enchaînant les exploits – tels des plongeons de près de 30 mètres et une nage de 27  kilomètres dans la Tamise – elle devient une célébrité dans son pays et s’en va conquérir Paris lorsqu’elle s’affiche, seule femme parmi les nageurs, pour une course dans la Seine.

Nageuse contre vents et marées

Annette Kellermann

«  Une belle et jeune nageuse, venue d’Australie, Miss Kellermann, se propose de battre cette année le record de Webb lui-même – le capitaine britannique Matthew Webb, premier homme à traverser la Manche en 21  heures et 45 minutes entre les 24 et 25 août 1875, ndlren traversant la Manche à la nage  », annonce le Courrier de Tlemcen, le 25 août 1905.

À tout juste 19 ans, l’audacieuse et impétueuse Annette est donc la première femme de l’Histoire à tenter de traverser le Channel à la nage. Si elle échoue, elle n’en devient pas moins une célébrité, suivie et photographiée par le Daily Mirror.

Sa tenue, entre autres, fait les gros titres  : elle porte un maillot de bain semblable à celui utilisé par les hommes. Shocking ! En effet, les femmes, « décence oblige », ne sont pas autorisées à dévoiler leurs bras et leurs jambes à cette époque et ne peuvent se baigner qu’avec une combinaison couvrante.

Annette Kellermann
En 1952, elle fut l'héroïne d'un biopic, « Million Dollar Mermaid ».

Nageant aisément à contre-courant, Annette Kellermann persiste et signe dans sa tenue de baignade « dénudée ».

Arrêtée pour «  tenue indécente » sur une plage de Boston en 1907 pour s’être montrée bras, cuisses et jambes exposés. Elle est finalement relaxée, après avoir invoqué l’argument sportif et l’impossibilité de nager vêtue d’un pantalon et d’une robe.

Après de multiples récidives suivies d’arrestations, un juge finira par autoriser le port du maillot une pièce, à la condition qu’une robe soit portée par les nageuses avant d’aller à l’eau.

Annette Kellermann

Une petite révolution qui la rendra populaire. Et lui donnera l’idée de créer sa ligne éponyme de maillots de bain. Une ligne qui libère, délivre le corps des femmes.

Une action visionnaire et féministe qu’elle considérait d’ailleurs comme le plus grand exploit de sa vie.

Le maillot une pièce  ? De quoi nager comme un poisson dans l’eau ! « Elle a ouvert le champ de ce qui était considéré comme correct, en termes de représentation du corps des femmes, et a permis à toute une génération de femmes d’apprendre à nager », résumait le conservateur Peter Cox, dans un article de la BBC en 2017 à l’occasion de l’exposition** sur sa vie et son œuvre.

Annette Kellermann

Sacrément  culottée !

C’est pour avoir osé défier les conventions que la petite sirène australienne a été choisie par Pénélope Bagieu pour figurer dans ses fantastiques Culottées*.

Cette BD féministe et éducative aux deux tomes retrace en pastilles illustrées les destins de ces «  femmes qui ne font que ce qu’elles veulent » et changent ainsi le cours de l’Histoire.

Des héroïnes souvent méconnues qui gagnent à être connues ! Depuis le mois de mars, elles prennent vie dans une série animée diffusée sur France 5 et à (re)découvrir en replay.

Culottées

Sirène hollywoodienne

Estampillée «  femme parfaite » par un professeur d’Harvard qui estima que parmi des milliers de femmes, ses mensurations étaient les plus proches de celles de la sculpturale « Vénus de Milo », Annette Kellermann ajouta vite à ses performances sportives de superbes shows artistiques : des ballets aquatiques, précurseurs de la natation synchronisée, discipline olympique depuis 1984.

The_Art_of_Diving_(1920)_-_1

« Vous souvenez-vous de la jolie Miss Kellermann qui tenta, il y a quelques années, l’épreuve de la traversée de Paris à la nage, organisée par l’Auto  ? Miss Annette Kellermann vient de terminer ces jours derniers un engagement au Keith’s Theatre de Boston, en Amérique. Elle a obtenu un grand succès. Ce qu’elle fit ? Elle fit des conférences sur l’art de nager, elle dansa des danses inédites, fit de difficiles exercices de diabolo, et surtout, fit des exercices de natation dans une piscine de verre, ce qui permettait aux spectateurs de suivre, tous les mouvements de l’élégante sirène », se pâmait le journal français  Comœdia,  le 3 décembre 1908.

Du spectacle vivant, elle saute dans le grand bain du cinéma hollywoodien, toujours ondulant en reine incontestée des étendues aquatiques.

«  Fille de Neptune », en 1914, « Vénus des mers du Sud » ensuite puis « Fille des Dieux » en 1916, elle est une vedette du cinéma muet et du ballet aquatique.

Le Figaro, fasciné, chroniquait « La Fille de Neptune » en 1915 : «  Miss Annette Kellermann, la plus grande nageuse du monde et dont les mensurations se rapprochent exactement de celles de la Vénus de Milo, ce qui lui valut (à Miss Annette) le titre de « la femme physiquement la plus parfaite du monde », Miss Annette Kellermann, enfin, est l’attraction de ce spectacle par ses gracieux ébats sur les plages, dans les flots, et ses plongeons, et un furieux duel sous l’eau, au grand effroi de tortues qui ne la savent pas amphibie. Un public, d’abord surpris, puis égayé, s’intéresse à l’exploit sportif ».

Dans « La Fille des Dieux », elle est la première actrice de l’Histoire à apparaître nue dans un film hollywoodien, causant, là encore, une controverse  : telle la Vénus de Botticelli, elle était drapée dans ses longs cheveux…

Annette Kellermann
Dans « La Fille des Dieux », elle est la première actrice de l’Histoire à apparaître nue dans un film hollywoodien

Million Dollar Mermaid

Dans un biopic*** américain qui retraçait sa vie en 1952 avec une autre championne de natation devenue actrice, Esther Williams, Annette Kellermann était racontée comme la «  Million Dollar Mermaid ».

Entrepreneure visionnaire et femme d’affaires avisée, elle fut en effet l’une des premières « influenceuses » de l’Histoire à surfer sur le vague du bien-être, prônant, en premier lieu, les bienfaits de l’exercice physique pour les femmes, publiant des livres sur la santé et ouvrant des magasins de diététique.

Elle écrira dans l’un de ses ouvrages, devançant ainsi toutes les gourous bien-être actuelles, que si les lecteurs suivaient ses conseils, ils pourraient eux aussi « avoir une silhouette aussi parfaite que la (sienne) ».

Elle meurt le 6 novembre 1975, et, en sirène éternelle, ses cendres sont dispersées au large de la grande barrière de Corail en Australie. 

Annette Kellermann

«  Annette Kellermann n’est pas assez reconnue pour tout ce qu’elle a fait, cette combinaison de multiples réalisations. Car son influence a vraiment dépassé sa célébrité » conclut Peter Cox dans son article de la BBC.

La belle naïade et grande sportive possède une étoile sur le Hollywood Walk of Fame. Et a plus que sa place dans nos sagas de pionnières ÀBLOCK!

Million Dollard Mermaid CREDIT IMDB

* «  Culottées, des femmes qui ne font que ce qu’elles veulent » Tomes 1 et 2,  2016 et 2017, Pénélope Bagieu. Gallimard.

** Million Dollar Mermaid : Annette Kellerman exhibition, Sydney, 2016-2017

*** Million Dollar Mermaid ou La Première Sirène, de Mervyn LeRoy, 1952

Soutenez ÀBLOCK!

Aidez-nous à faire bouger les lignes !

ÀBLOCK! est un média indépendant qui, depuis plus d’1 an, met les femmes dans les starting-blocks. Pour pouvoir continuer à produire un journalisme de qualité, inédit et généreux, il a besoin de soutien financier.

Pour nous laisser le temps de grandir, votre aide est précieuse. Un don, même petit, c’est faire partie du game, comme on dit.

Soyons ÀBLOCK! ensemble ! 🙏

Abonnez-vous à la newsletter mensuelle

Vous aimerez aussi…

Yohan Penel : « Tout est réuni pour faire du badminton un modèle sportif d’égalité et de mixité. »

Yohan Penel : « Tout est réuni pour faire du badminton un modèle sportif d’égalité et de mixité. »

Le jeune président de la fédé de badminton qui entend faire de son mandat une réussite sur le plan des enjeux sociétaux et ainsi « mettre l’humain au cœur de la performance sportive et sociale du badminton » a bien l’intention d’attirer les filles dans ses filets…des terrains de bad. À l’heure où, hélas, les compétitions interclubs se transforment en championnat masculin faute de compétitrices.

Lire plus »
Aloïse Retornaz

Aloïse Retornaz : « J’ai beaucoup de mal à rester loin de la mer, loin de l’eau. »

Une tête bien faite dans un corps bien entraîné. Championne de France Elite, Championne d’Europe, médaillée d’or en Coupe du monde de 470, la Brestoise Aloïse Retornaz vient de remporter la médaille de bronze sur 470, avec sa coéquipière Camille Lecointre, aux JO de Tokyo. Nous l’avions rencontrée en mai dernier. Échanges passionnants avec une fille qui mord la mer à pleines dents, sans prendre la tasse.

Lire plus »
De la Régionale à la Division 1... Quand une petite équipe de foot devient grande Laurie Teinturier

De la Régionale à la Division 1 ou quand une petite équipe de foot devient grande…

En septembre, celles que l’on appelle les « Chouettes » vont s’envoler vers les sommets. Le petit club d’Issy-les-Moulineaux, GPSO 92 Issy, sera à l’affiche d’une rencontre de Division 1 Arkema de football féminin face à Le Havre AC. Une première depuis 2014 où après avoir concouru avec les meilleures équipes de France, le club avait été relégué jusqu’en division régionale. Récit d’une ascension compliquée, mais victorieuse, pour rejoindre l’élite.

Lire plus »
Lise Billon

Le best-of ÀBLOCK! de la semaine

Des paroles de filles sur leur métier passion, une as du tir à l’arc qui a un appétit de lionne, une emblématique pasionaria du skateboard, une footballeuse transgenre qui dégomme les barrières, elles étaient toutes ÀBLOCK! cette semaine pour nous régaler de leurs confidences, nous embarquant ni une ni deux sur leur chemin sportif parfois semé de doutes, mais toujours exaltant. Retour sur les (belles) histoires de la semaine.

Lire plus »
Roger Bambuck

Roger Bambuck : « J’ai fait ce que j’ai pu pour le sport féminin, je sais qu’il reste beaucoup à faire…»

Il est considéré comme l’un des meilleurs sprinters français de l’histoire. Mais Roger Bambuck fut aussi secrétaire d’État à la Jeunesse et aux Sports de 1988 à 1991 et c’est sur cette période de sa carrière que nous avons souhaité revenir avec lui, plus précisément sur la place du sport féminin lorsqu’il était en fonction. Pour en comprendre l’évolution, les avancées ou non, il est précieux de regarder dans le rétro. Le sport féminin est un enjeu de société aujourd’hui, mais l’était-il à la fin des années 80 ?

Lire plus »

La Covid, ennemi des sportives ?

30 minutes. Le dernier baromètre établi par la Fédération française d’éducation physique et de gymnastique volontaire (FFEPGV) démontre que, depuis la crise sanitaire, les femmes ont perdu une demi-heure de pratique en un an, se laissant distancer par les hommes qui bougent 48 minutes de plus qu’elles. Une mauvaise nouvelle alors qu’elles étaient en passe d’exploser les scores…

Lire plus »
Caroline Suné : « Dans le sport, il faut être humble et travailler dur. »

Le Best-of ÀBLOCK! de la semaine

Le come-back de l’instant philo, un fait de société fédérateur, un questionnaire express pour handballeuse qui ne rigole pas, une nouvelle question qui tue, une rugbywoman forte et engagée ou une multi-sportive à l’emploi du temps bien chargé, c’est le meilleur de la semaine sur ÀBLOCK!.

Lire plus »
Retour en haut de page

Recherche

Soyez ÀBLOCK!

Abonnez-vous à la newsletter

WordPress Cookie Notice by Real Cookie Banner